2

The Quest for MoM, deel 1: Master of Magic

master_of_magic_1

Als ik terug denk aan mijn puisterige puberperiode (voor m’n gevoel not that long ago), en specifiek aan wat mijn nerd-hartje sneller deed kloppen, dan waren het voornamelijk spellen die me bezig hielden. Spellen waar je met je vrienden niet uitgepraat over raakte, spellen waar je elk momentje vrije tijd van school, en soms zelfs tijdens de les, het met elkaar over had of waar je over na bleef denken. Magic: The Gathering, Warhammer fantasy, Dungeons & Dragons en natuurlijk computer-games waren onze raison d’etre. En als PC-gamer waren het vooral strategy games zoals Civilization en Master of Orion waar ik naar terug bleef komen.

Maar wat als je al het bovengenoemde goede kon combineren? Civilization + Magic: the Gathering + Warhammer fantasy + D&D, could that be possible?

Zie daar, in 1994 was daar Master of Magic, een turn-based medieval fantasy strategy game. Dit artikel is een ode aan dat spel.

Het was eigenlijk een Civilization clone, in de zin van bouw steden en legers op een kaart-grid die je moet verkennen, en breid uit via het stichten van nieuwe steden en het veroveren van bestaande steden. Technologie was natuurlijk vervangen door magie, en spreuken die je researchde. Op zich al voldoende ingrediënten voor een potentiële verslaving, maar het wordt beter: je bent niet een random wereld-leider, maar een spell-casting wizard, met z’n eigen special abilities en spreuken-selectie. De ‘hutjes’ uit Civilization die je op de kaart randomly verspreid vond, waar je geld, tech of random barbarians uit kreeg? In Master of Magic zijn er verspreid over de kaart dungeons, verlaten tempels en abandoned keeps te vinden, bewaakt door monsters, waar je (mits je de monsters verslaat) goud, mana, spreuken, magical artifacts of zelfs gevangen helden uit kunt bevrijden.

Naast de standaard units heb je namelijk heroes, (van punching-bag-on-a-pony Brax the Dwarf, tot Warrax de bliksemschicht werpende Chaos Warrior) die je legers aan kunnen voeren, elk met hun eigen special abilities en bonussen aan zichzelf of de legers die ze aanvoeren, dat afhangt van hun level. Jawel, je heroes, maar ook je units, levelen op basis van opgedane combat ervaring, waardoor ze plussen krijgen op hun statistieken. En je heroes kun je ook uitrusten met in dungeons gevonden magical artifacts, of met magic items die je zelf craft, waardoor ze spell-like abilities kunnen krijgen.

Ook zijn er magische nodes, plekken waar elementaire magie uit de aarde komt zetten, die als je ze verovert en assimileert middels een magic spirit, je power verhogen en je een mana-inkomsten boosten. Nice.. maar let op, de krachtige magie van de node zelf zorgt er voor dat spreuken die je zelf cast tijdens combat mogelijk fizzlen. Combat is namelijk niet een simpel unit vs unit, roll dice, ok jij wint systeem; het is turn-based, samengesteld leger versus samengesteld leger, schaak-achtig geheel. Meer daar over later.

Maar nog even terug naar het feit dat je niet zomaar een wereld-leider bent; je bent namelijk een power-hungry wizard die de werelden en uiteindelijk Magie zelf door het casten van de Spell of Mastery onder controle probeert te krijgen. Oh, zei ik werelden? Jawel, je hebt namelijk de ‘normale’ wereld Arcanus, waar, op de monsters en magie na, dingen enigzins normaal zijn en de meeste spelers beginnen, en de mirror wereld genaamd.. Myrror. Maar je kan het wat mij  betreft gewoon de Underdark noemen, dat deden ik en m’n vrienden vroeger ook. Myrror kun je bereiken via planar towers die op de kaart tegenkomt (ook aanvankelijk bewaakt natuurlijk) die als poorten fungeren, en alles daar  is net een stukje duisterder en heftiger. Random encounters in dungeons zijn iets sterker (met daar tegen over dat de rewards vaak ook ietsje beter zijn, en nodes op Myrror meer mana opleveren), en de legers in de steden daar zijn ook een stuk heftiger. Plus: alles ziet er grimmiger uit.

mom_worlds_overland

Wizards dus. Je kan een van de 14 wizards kiezen (van Sss’ra de Draconian, tot Rjak de Lich, tot Merlin), of er zelf eentje customizen. En dat is waar het leuk wordt! Magie in Master of Magic is namelijk sterk geïnspireerd door Magic: the Gathering.  Er zijn 5 ‘kleuren’ magie, te weten Life (wit), Death (zwart), Nature (groen), Chaos (rood) en Sorcery (blauw). Elke magie soort heeft z’n eigen specialisatie, zoals Death die gespecialiseerd is in de tegenstander penalties geven, en het oproepen van ondode dingen, of Chaos die troepen random mutaties geeft en destructie te weeg brengt, of Nature waarmee je je units sterker maakt en het land rond je steden kan verbeteren. Bij customisation heb je 11 ‘picks’ die je in skills en spreukenboeken kunt stoppen. Hoe meer spreukenboeken je neemt, des te meer spreuken heb je van die ‘kleur’. Maar je hebt dus ook special abilities die je kunt kopen, zoals Warlord (al je units standaard een level heftiger), Archmage (meer spellcasting skill dus meer spreuken die je kunt gooien tijdens combat) of Myrran (je begint op Myrror in plaats van Arcanus!). Dus de vraag is: ga je voor een specifieke special ability, voor kracht in diversiteit, of wil je er voor zorgen dat je alle spreuken van een bepaalde kleur kunt casten inclusief alle extra heftige? Neem je 10 boeken in één kleur heb je gegarandeerd alle spreuken, maar neem je er 11 (dus al je picks), dan begin je met een aantal spreuken gratis, die je dus niet meer hoeft te researchen, in ruil voor minder flexibiliteit/skills.

mom_character

Heb je eenmaal je wizard samengesteld, komt de tweede meest belangrijke keuze: met welk ras speel je? Je hebt namelijk de keuze uit 9 fantasy-rassen als je op Arcanus begint, en 5 extra als je op Myrror begint. Ik zal het lijstje geven, dan komen de Warhammer en D&D invloeden duidelijk naar voren:

  • Barbarian
  • High Men
  • Nomads (3 verschillende soorten humans, dus de fantasy-trope van mensen komen meer voor dan de meeste andere rassen gaat ook hier op)
  • Gnoll
  • Halflings (…moeten dood!)
  • High Elves
  • Klackons (mier-achtig ras overgenomen uit de Master of Orion serie)
  • Lizardmen
  • Orcs

En Myrran:

  • Beastmen (hoe bedoel je Warhammer? Ze hebben zelfs Minotaurs als unit!)
  • Dark Elves
  • Draconians (draakachtige vuurspuwende vliegende humanoids uit D&D boeken ftw)
  • Dwarves
  • Troll (Hell yeah!)

Elk ras is namelijk werkelijk uniek; elk heeft eigen stats voor de standaardunits (beastmen hebben net als in Warhammer 2x zoveel hitpoints, maar gnoll hebben bijvoorbeeld een sterkere aanval, lizardmen units zwemmen over water, draconians vliegen en spuwen vuur, trollen regenereren). Ze hebben ook andere unit kosten, andere special units (barbarians kunnen bijvoorbeeld berserker units bouwen, dark elves hebben ridders rijdend op Nightmares en doombolt-gooiende warlocks, en lizardmen hebben een gigantische vuurspuwende dragonturtle met berijder), en elk volk kan bepaalde gebouwen wel of niet bouwen in hun steden. Zo kunnen gnoll weinig geavanceerders dan een tempel bouwen, waar high men weer alles behalve fantastic stables kunnen bouwen. En dan zijn er nog andere dingen, zoals dat dwergen bonusen van minerals uit het landschap verdubbelen en harder werken, maar zich een stuk trager voortplanten dan bijvoorbeeld barbarians. Daarnaast zijn er nog leuke details zoals dat bijna iedereen bij verovering harder gaat muiten als je hoofdstad dark elf is (vooral high elves en dwarves), maar dat halflings met bijna iedereen goed op kunnen schieten, en klackons met niemand anders dan zichzelf (..hivemind..).

De Warhammer inspiratie komt vooral sterk naar voren in het combat systeem: elke unit heeft stats voor aanvalsstrength (melee/ranged), defense, resistance (tegen magie, gaze attacks en poison attacks) en hitpoints. Maar waar in Warhammer de grootte van je unit-basis uitmaakt in hoeveel man er tegenover die ene grote unit van de tegenstander staat, zo hebben hier de verschillende rassen andere aantallen mannetjes per unit. Halflings zijn bijvoorbeeld slap, maar hebben standaard 8 mannetjes per vakje, terwijl trollen super sterk zijn, maar maar 4 mennekerds hebben
in een unit. Zoals ik al zei heeft combat iets weg van schaak: je zet maximaal 9 units, bestaande uit units gebouwd door je verschillende steden, ingehuurde heroes, ingehuurde mercenary units, en opgeroepen monsters, tegenover de random monsters/units in een dungeon/node/neutrale stad/vijandelijke stad. En dan is de vraag: waar beweeg je je troepen heen zodat jouw spell-casting heroes en shamans uit de buurt blijven van de ander z’n cavalerie, en zo dat het je met magische wapens uitgeruste paladijnen zijn die tegenover de basilisk staan, en niet je swordsmen die je nog vanaf het begin van het spel hebt. En: wat voor spreuken gooi jij (of een van je spell-casting heroes) tijdens combat? Gooi  je een web op die vliegende units, een vuurbal in z’n priesters, een magic vortex in het midden van z’n stad, of spreek je een penalty-inducing black prayer uit over de tegenstander? Ook leuk: als je lijkt te verliezen plots een muur-smashing earth elemental tijdens het gevecht oproepen.

De keuze uit 14 volkeren met allerlei units, 5 kleuren magie met elk 40 verschillende spreuken, een zooi special abilities voor je wizard, en het feit dat er 2 (randomly generated) werelden zijn waar je op kunt beginnen betekent dat je eindeloos veel opties en mogelijke strategieën zijn. Voeg random dungeons, random hero selectie en random magic items die je tegenkomt er aan toe, en je snapt dat geen enkel potje hetzelfde is. Dit spel heb ik de afgelopen 10 jaar regelmatig opnieuw opgepakt, en recent wederom vroeg ik me af of ik een wizard met nature spells, de warlord ability en barbarians als start-ras kon laten werken op impossible mode. (Antwoord: hard mode wel, na een paar pogingen)

Dit was alles wat gaaf is aan het spel. Now on to the bad stuff..

master-of-magic5

Het spel komt uit 1994, en dat is te zien en te merken. Nu zijn de graphics voor mij geen probleem, ik stel zo goed als geen eisen aan graphics, maar ik ben ondertussen stuk soepelere en intuïtievere interfaces gewend, en het spel was toen het uitkwam zo buggy als crap. Het was letterlijk bijna onspeelbaar tot de patch uitkwam, en zelfs nu zijn er combinaties van units+enchantments op die units die tot een waarschijnlijke crash leiden. De path-finding is verre van optimaal, er zijn verscheidene kleine glitches (engineers die een weg bouwen over een planar tower heen, om vervolgens op de andere plane over water verder gaan), en de game balans is er net niet helemaal.

Wat ik daar mee bedoel is dat er een aantal combo’s zijn die bijna onstopbaar zijn voor de AI (die sowieso niet zo goed is in het samenstellen van een effectieve aanvalsmacht of goed is met het concept van legers over water heen naar andere eilanden toe brengen). Zo kun je bijvoorbeeld high elves nemen (special ability: bevolking produceert zomaar mana voor je) en 11 picks in Death voor je wizard. Als je 11 boeken neemt levert dat een aantal gratis spreuken op aan het begin; neem wraiths, en begin meteen vanaf het begin met het summonen er van. Wraiths vliegen, zijn immuun voor magische wapens, en leechen levens van vijandelijke units, die vervolgens als ondoden terugkomen. En om dat aan het begin te hebben..

master-of-magic4

Maar ook simpelweg barbarian berserkers, met wat bonussen van magie en heroes op ze gegooid, zijn vrij onstopbaar, behalve met vijandelijke magie en ranged attacks. Speaking of which: de uiteindelijke special units van high men zijn paladins, die immuun voor magie zijn(!), naast hun standaard abilities van  first strike, armor piercing en gewoon allround heftig zijn. Bouw een legertje op van die krengen, en niets op de kaart houdt je tegen, behalve misschien een concentratie van sky drakes, de heftigste monsters in het spel. Speaking of which, dark elf warlocks, heftigste ranged attack van alle standaard units, worden over het algemeen alleen tegengehouden door sky drakes of paladins. Veel potjes worden ook gewonnen door early tot mid-game vol te houden tot je één of twee heftige legers hebt opgebouwd, of net die ene spreuk hebt. Net als in Magic: the Gathering zijn er namelijk nasty spreuken combo’s: entangle (alle land units verliezen 1 movement in combat) + call lightning (elke turn wordt de tegenstander randomly geraakt door bliksem), regeneration + vliegen, of gewoon een unit immuun voor non-magical weapons maken = win.

Ook zijn er verloren kansen. Diplomatie had zoveel meer kunnen zijn dan op easy mode iedereen onder je duim hebben en op hard of impossible mode compleet onbruikbaar zijn (want dan haat iedereen je bijna standaard). Orcs zijn een nutteloos ras. Bizar genoeg zijn ze het enige ras dat alle gebouwen kan bouwen (civilised orcs?) maar dat betekent dat je het halve spel verder bent voordat je eindelijk hun enige degelijke unit kan bouwen: wyvern riders. En zo goed zijn die ook weer niet. Nature magie is niet zo heftig als de andere kleuren. Waar Life de overpowered Torin de Chosen One kan oproepen en de planes kan afsluiten van elkaar, Death Demon Lords summoned en dark rituals uitvoert in hun steden voor meer mana en verminderde bevolkingsgroei (gna gna), Sorcery vanaf het begin phantom warriors in combat op kan roepen, en Chaos in de end-game Armageddon cast en zo langzaam de wereldkaart buiten je steden verandert in een met vulkanen bezaaid onbewoonbaar landschap, daar heeft Nature aanvankelijk alleen kleine unit bonussen en uiteindelijk wel leuke beesten, maar een collosus of behemoth is alhoewel cool, geen life-draining other-demon-summoning flying Demon-Lord. En ze hebben ook niet Call The Void, aka Chaos’ Ja-Ik-Nuke-Jouw-Stad-Now-Suck-It-You-Halfling-Lover, of de mogelijkheid een leger plane-shifting en flying te maken, zoals Sorcery.

Maar dit artikel heet niet voor niets The Quest for Master of Magic, want alhoewel imperfect, het is voor mij nog steeds het spel dat op al de juiste knoppen drukt. De Warhammer/Magic/D&D invloeden in een Civilization jasje is het ultieme recept voor zowel het ‘oh wat gaaf’ als het ‘just one more turn’ gevoel, ook al knaagt het dat je de AI te makkelijk kan ownen tenzij je op impossible mode speelt waarbij de tegenstander net te irritant veel cheat, en de interface niet super-slick is, en de kleine glitches. Maar c’mon, 14 speelbare rassen, 86(!) verschillende units, over de 200 spreuken, 2 werelden te veroveren en meerdere strategieën om uit te proberen.

Er zijn wel talloze fan-remakes begonnen met als doel de foutjes er uit te halen, maar een complex spel als Master of Magic maak je schijnbaar minder makkelijk na dan bijvoorbeeld een Civilization, door de toevoegingen van combat, magie, verschillende volkeren en units. Zo was er Xarvh (dat project is al 5 jaar dood), Magic Mastery project (met als doel een open source library te maken zodat MoM-achtige spellen makkelijk gemaakt kunnen worden, 4 jaar dood), Master of Magic in java (versie 0.2; 6 jaar dood), Realms of Hope en Mom: the Resurrection (beide dood). Multiplayer support is er door een fan soort van ingehacked, maar dat was veel geklooi voor hot-seat capability. Zoveel klasgenoten die m’n spel-passies delen heb ik ook niet meer dagelijks over de vloer. De meest geavanceerde versie die er nu is is Implode’s Master of Magic Multiplayer version (met de assumptie dat de Master of Magic clone van Illustrious Software stil ligt, en de Civ3/Civ4 mods niet meegerekend). Ik ben eigenlijk verbaasd dat Implode zo ver gekomen is en daadwerkelijk nog actief is. Looking good.

MAAR WAAR IS HET OFFICIELE VERVOLG? Een waardige opvolger voor Master of Magic is talloze malen aangekondigd. Simtex, de makers van MoM, kondigden ergens in 1998 een vervolg aan, en ging toen failliet. De rechten gingen naar Microprose (eigendom van Spectrum HoloByte), die werd overgenomen door Hasbro, die werd overgenomen door Infogrames, dat Atari werd, en toen de great big nothing. Op een gegeven moment werd aangekondigd dat een of ander Koreaans bedrijf de rechten had en een vervolg ging maken, maar dat is soort-van-gelukkig niet doorgegaan, want de rest van hun spellen leek me ook niet veel soeps. Toen was uiteindelijk, na een lange stilte, er sprake van dat Stardock Games, bekend van Galactic Civilizations en het feit dat ze hun game-developping tak funden met hun desktop software tak, bezig waren de rechten te verkrijgen om een Master of Magic vervolg te maken, en people got excited. Galactic Civilizations II met de Dark Avatar expansion staat namelijk bekend om het hebben van diepe gameplay en een absurd goeie AI (check dit awesome ‘Epic Game Report‘ om net als ik overtuigd te raken). Alleen toen kwam er roet in het eten, want schijnbaar stelde Atari rare eisen, en had Stardock zoiets van ‘screw that, we hoeven de naam niet, we maken ons eigen spel wel!’. Dat wordt dus Elemental: War of Magic (ze hebben het gelukkig niet Lord of Magic genoemd), en het is aangekondigd voor juni 2009. Ooh yeah! Check die screenshots.

mom_elemental_battle_close_upmom_elemental_battle_lightning_1280
Boven niet, onder wel actual gameplay I presume. Wat een sfeer!

Maar dat is dus nog even een tijdje weg. Waar moet ik de rest van m’n tijd mee vullen? (ok..behalve met studie en andere dingen called a life)

Daarom ga ik in part 2 en 3 het hebben over de franchise die gezien wordt als de onofficiele opvolger van MoM, genaamd Age of Wonders, en de franchise die ik daadwerkelijk veel gespeeld heb, Dominions.

PS: mocht je het spel uit willen proberen ondanks dat het al 15 jaar oud is, denk ik dat je het ondertussen wel als abandonware mag beschouwen, toch? Discuss!

avatar geschreven door op 7 april 2009

2 reacties op “The Quest for MoM, deel 1: Master of Magic”

  1. avatar Cubez schreef:

    Abandonware wel of niet, ik denk dat het ligt aan het feit of er nog support voor het spel is. Zo is StarCraft geen abandonware, terwijl het toch al best wel wat jaartjes oud is. Dus iets is abandonware als het ook echt abandoned is.

  2. avatar Jos schreef:

    Abandonware of niet, het spel is geweldig! Ik heb overigens nooit zoveel problemen gehad wat glitches betreft, misschien omdat ik de originele versie heb. Wat wel irritant was, was dat hij om specifiek DOS-geheugen vroeg, maar dat kun je tegenwoordig omzeilen met dosbox en dan draait hij ook op degelijke snelheid.

    Ik weet weer wat ik uit den ouden doosch ga halen. 😛

Reageer

Anti-Spam vraag :